Telescópio Espacial James Webb (JWST) obteve sua primeira imagem direta de um planeta fora do nosso sistema solar, o que representa um avanço para os astrônomos.

Chamado HIP 65426 b, o planeta semelhante a Júpiter orbita uma estrela anã a cerca de 385 anos-luz da Terra. As imagens podem ajudar os cientistas a encontrar muitos tipos menores de exoplanetas.

O sucesso da primeira tentativa do JWST de obter imagens diretas, feita de uma das maneiras mais difíceis possíveis de encontrar um exoplaneta, ocorre poucos dias depois de o telescópio ter detectado dióxido de carbono em torno de outro exoplaneta.

“As imagens parecem ainda melhores do que as imagens simuladas que produzimos há muitos anos”, disse Sasha Hinkley, Professora Associada do Departamento de Física e Astronomia da Universidade de Exeter e Investigadora Principal de um dos 13 Programas Científicos de Liberação Antecipada do JWST.

“É um começo emocionante para esta nova era, com a captura de fótons diretamente de atmosferas de exoplanetas em comprimentos de onda totalmente novos que devem durar pelos próximos 20 anos ou mais”, disse Hinkley, descrevendo o momento como um “marco importante”.

As imagens foram publicadas online como parte do Programa Científico de Lançamento Antecipado do JWST para Observações Diretas de Sistemas Exoplanetários.

HIP 65426 b é seis a 12 vezes a massa de Júpiter. De acordo com a NASA , são necessários 630,7 anos terrestres para orbitar sua estrela a partir de 92 AU (unidade astronômica) – o dobro da distância de Plutão do nosso Sol.

Ele foi descoberto originalmente em julho de 2017 por cientistas usando o instrumento Pesquisa Espectro-Polarimétrica de Exoplanetas de Alto Contraste (SPHERE), um “localizador de planetas” no Very Large Telescope (VLT) do Observatório Europeu do Sul no Chile. Os descobridores sugeriram que tem uma “atmosfera quente e empoeirada”.

Como Webb captou a imagem do exoplaneta

Os astrônomos usaram dois dos principais instrumentos do JWST para capturar o exoplaneta – a câmera de infravermelho próximo (NIRCam) e seu instrumento de infravermelho médio (MIRI).

O brilho de uma estrela na poeira ao seu redor pode tornar impossível detectar a fraca luz refletida dos exoplanetas ao seu redor. Por isso, foi usado um coronógrafo, um disco preto que é posicionado precisamente na frente de uma estrela para bloquear sua luz.

“Escolhemos esta estrela porque sabíamos que tinha um planeta bem estabelecido que estaria pronto para imagens diretas e, portanto, seria um excelente primeiro alvo para testar os coronógrafos JWST”, disse Hinkley.

A tarefa do NIRCam é detectar a luz das primeiras estrelas e galáxias. O aparelho está equipado não apenas com vários filtros para criar observações em diferentes comprimentos de onda, mas também com um coronógrafo para bloquear a luz de uma estrela. 

Isso é exatamente o que os pesquisadores usaram para encontrar HIP 65426 b em torno de sua estrela hospedeira. O instrumento MIRI é uma câmera e um espectrógrafo que vê a luz na região do infravermelho médio do espectro eletromagnético.

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